Caravela connects Latin American coffee farmers

Step towards financial stability and self-reliance

Rabo Rural Fund / Caravela

Caravela is growing
sustainably

Rabo Rural Fund’s goal is to help organizations eventually make the step towards commercial lenders. That is often a difficult transition, but Caravela in Colombia managed to make the step, allowing the coffee exporter to continue to grow to reach its maximum potential.

Director Alejandro Cadena: “That offers benefits to all of the parties, the most important of which is that we can pay farmers the maximum price for their product. We build a long-term relationship with them, so we can also work on increasing their yields and the quality of their coffee. And finally, we don’t have to invest a lot of time and energy into finding suppliers every year.”

In 2018, Caravela bought coffee from around 4,000 smallholder farmers in eight Latin American countries and reached 160 local communities. 

Partnership
Caravela had received a loan from Rabo Foundation in 2005, but the company almost went bankrupt in 2010. Alejandro: “Most of the previous year’s harvest was lost due to bad weather. Fortunately, Rabo Foundation understood the situation and re-financed us. They also helped us find other investors to reinforce Caravela financially.”

These efforts were a success: the company grew and in 2014 it was able to meet its growing needs for financing by transferring to Rabo Rural Fund. “Like Rabo Foundation, Rabo Rural Fund believed in our model; how we buy high-quality coffee from smallholder farmers. Rabo Rural Fund not only offered us financing, they also opened the door to other social lenders and a commercial bank in Colombia. Having a strong brand like Rabobank standing behind you sends a highly positive message to the market.”

Own two feet

According to Alejandro, the threat of bankruptcy in 2010 made Caravela determined to eventually stand on its own two feet. “Those kinds of experiences make you stronger. It became clear to us that we could only help smallholder farmers if we were a financially stable and 

independent organization. So we worked hard to achieve that over the past few years – together with Rabo Rural Fund. We’re extremely proud to have received a credit facility from Rabobank Trade & Commodity Finance in 2018.” 

Valuable
Caravela’s strong growth soon brought the organization to the maximum financing limit offered by Rabo Rural Fund. As Alejandro explains, the new financing by Trade & Commodity Finance (TCF) will enable the company to continue to grow without limits. “It was a complicated transition. TCF has a different perspective on our figures than a social lender would. But since we’ve been working towards this point for so long, and have already had experience with another commercial bank, the transition went smoothly. The great thing about TCF is that they understand us very well, thanks to their broad experience in the field of agribusiness. That’s extremely valuable to us.”

Consequences of climate change
Caravela now has access to enough funding to be able to grow. “We don’t have any more limitations in that area.” But what other challenges does Alejandro foresee? “Aside from the ever-volatile global coffee market, the main challenge is climate change. We’ve noticed that the costs of production are rising faster than inflation, while coffee prices are falling. We try to adapt to that by providing smallholder farmers with as much information as possible about the best ways to deal with climate change. The advantage of our model is that we have direct contact with the producers. That makes it easier to provide them with the information.”

A real partnership
Alejandro emphasizes that Caravela would never have come so far without the support and assistance of Rabo Foundation and then Rabo Rural Fund. “It’s a real partnership, not just a financing relationship. Rabo Rural Fund took the trouble of learning all they could about our company and our model, so they were able to help us more. No other organization has done that before. Their trust helped us move forward.”

Caravela exports high-quality coffee beans from Latin America. Unlike other coffee exporters, Caravela buys the beans directly from smallholder coffee producers. 

“Caravela is a great example of a company that was able to make the transition from Rabo Foundation to Rabo Rural Fund, and then on to commercial financing. Since Caravela buys coffee in different countries, it was impossible to obtain financing from a local commercial bank in Colombia, but the company is still too small for international banks. Eventually, Caravela outgrew what Rabo Rural Fund can offer. In order to keep growing, the company needed more financing than what social lenders can provide. That’s why it’s so wonderful that Rabobank Trade & Commodity Finance was able to set up a credit facility. It would be great if more companies could take a step like that in the future.”

 
Ellen Bogers
Investment Manager Rabo Rural Fund

Smallholder coffee farmers

3,975

Average price to farmers

$ 2.04

higher than local market price

80,5%

% growth organization
total profit

72%

% groei organisatie
totale vermogen

48%

Rabo Rural Fund / Caravela

‘Bij twijfel steken wij
  wél over’

Caravela connects Latin American coffee farmers

met onze kennis zetten SMO's 
the next step

Wat heeft het Rabo Rural Fund de afgelopen jaren bereikt?
‘Na onze start in 2011 richtten we ons voornamelijk op de financiering van koffiecoöperaties in Peru. Vanaf 2013 hebben we ons fonds uitgebouwd en geprofessionaliseerd. Zo diversifieerden we in producten en landen. Hierdoor hebben we extra impact en spreiden we de risico’s beter. Daarnaast doen we steeds uitgebreider onderzoek naar landen en producten waarin we willen investeren. Mede door dit alles maakten we in 2018 een bescheiden financiële winst. Dat is fijn, maar niet ons doel. We streven naar kapitaalbehoud: niet te veel verliezen, maar ook geen winst maken. Impact op leefomstandigheden van mensen blijft altijd voorop staan.’

Wat is dé ambitie voor de komende jaren?
‘Het fonds steekt in op groei met extra funding van de Rabobank. Met die extra slagkracht willen we de komende jaren nóg meer mensen bereiken en klanten laten doorgroeien.’

Hoe willen jullie nog meer impact behalen?
‘We willen het gat verkleinen tussen ons en zowel de Rabobank als Rabo Foundation of ngo’s. Bijvoor-beeld door nauwer samen te werken en te ‘stretchen’ waar nodig. Precies zoals de Rabobank deed toen zij financiering verleende aan Caravela, een Colombiaanse koffieonderneming die vijftien jaar ondersteuning had gekregen van Rabo Foundation en Rabo Rural Fund.’

Willen jullie ook nieuwe producten aanbieden?
‘We onderzoeken of we, naast onze huidige handelsfinanciering, ook voorraadfinanciering kunnen geven. Dat zou coöperaties flexibeler maken en hun groeikansen vergroten.  Daarnaast willen we vaker duurzaam geproduceerde handelsgewassen financieren. En hopen we meer microfinancierings-organisaties te ondersteunen. Bijvoorbeeld boeren die samen een bank oprichten om elkaar leningen te verschaffen – precies zoals de Rabobank ooit begon.’

Wat vind je een voorbeeld van de kracht van het Rabo Rural Fund?
‘Onze ondersteuning van vissers op Sulawesi, een arm eiland in Indonesië. Zij verkochten hun vis voor lage prijzen aan tussenpersonen. Doordat boten te weinig koeling hadden, was slechts 40 procent van hun vangst geschikt voor verkoop. De Amerikaanse onderneming North Atlantic Inc (NAI) trok zich het lot van de vissers aan. Zij zette het bedrijf PT Bali op. Dit nam de tussenhandelaren in dienst en kocht de vis rechtstreeks in bij de vissers, die daardoor meer verdienden. Daarnaast bouwde PT Bali een verpakkings- en ijsfabriek in de haven. Boten kregen ijsblokken mee om de vis koel te houden, wat de opbrengst van vissers enorm verhoogde. Het Rabo Rural Fund was de eerste financier van PT Bali en motiveerde daarmee andere partijen om óók te financieren. Dat PT Bali nog niet winstgevend is, is niet direct reden om onze ondersteuning te stoppen. We kijken naar zekerheden, cashflow en ondernemersvaardigheden. Maar ook naar potentie en vooral impact. En bij twijfel steken wij wél over. En als het even moeilijk wordt, blijven we zo lang mogelijk achter onze klanten staan. Daarin onderscheiden wij ons van alle andere financiers.’

geen kleine boerencoöperaties aan het begin van de keten; dat doet Rabo Foundation. We verlenen ook geen diensten aan grote klanten aan het eind van de keten; dat doet de Rabobank. We richten ons op de missing middle tussen die twee uitersten: bedrijven en coöperaties die Rabo Foundation ontgroeid zijn, maar nog niet aan bankfinanciering kunnen komen. Voor hen gebruiken we de kennis en netwerken van de Rabo-organisatie, werken we samen met bankonderdelen als Trade & Commodity Finance en bundelen we onze krachten met Rabo-partner-banken in ontwikkelingslanden.’

Allereerst: wat ís het Rabo Rural Fund precies?
‘Rabo Foundation richtte in 2011 het Rabo Rural Fund op en managet het fonds nog op de dag van vandaag. We financieren

Alexander Meyer
Fondsmanager  Rabo Rural Fund